La nave espacial Juno de la NASA encuentra ciclones del tamaño de planetas y un campo magnético dinámico en Júpiter

La nave espacial Juno de la NASA encuentra ciclones del tamaño de planetas y un campo magnético dinámico en Júpiter

La nave espacial Juno de la NASA está revelando detalles sorprendentes acerca de este gigante gaseoso

La nave espacial Juno de la NASA ha estado orbitando Júpiter durante casi un año - y la sonda espacial está revelando que la gigante de gas es más compleja y sorprendente de lo que pensábamos. Los instrumentos de Juno muestran que los ciclones masivos dominan los polos del planeta, mientras una banda tropical profunda de amoniaco circunda su ecuador. Mientras tanto, el campo magnético del planeta se está convirtiendo en algo mucho más fuerte de lo esperado y el campo de gravedad es lo que indica que el núcleo interior de Júpiter puede no ser muy denso. Todos estos hallazgos, publicados en dos nuevos estudios hoy en la revista Ciencia , así como en la revista Geophysical Research Letters , finalmente ayudarán a los científicos planetarios a reconstruir la estructura de Júpiter. Y eso nos podría decir mucho acerca de cómo se formó el planeta mil millones de años atrás.

Estas nuevas pistas tentadoras sobre Júpiter fueron recogidos por Juno durante su primer par de pases por el planeta. En este momento, Juno se encuentra en una órbita muy elíptica, que lleva la sonda chillando por la superficie de Júpiter durante unas horas a la vez durante cada viaje alrededor del planeta. Estos pases, conocidos como pases Perijove , llevan a Juno sobre los polos del planeta - más cerca que cualquier vehículo anterior ha ido antes. Y es durante estas oscilaciones por Jupiter Juno que recoge la mayor parte de sus datos.

Actualmente Juno sí pasa uno Perijove cada 53 días, aunque el plan original era una pasada cada 14 días. (Los problemas del motor en mal estado han alterado el plan, por lo que Juno va a permanecer en su órbita mucho más tiempo para el resto de su vida.) Eso sólo significa que va a tomar más tiempo para obtener respuestas sobre Júpiter que el equipo de la misión deseaba. Y los investigadores no se atreven a sacar conclusiones acerca de los orígenes de Júpiter hasta que la sonda haya pasado por el planeta unas cuantas veces más.

Juno es una misión de mapeo, vamos a ir sobre el planeta 32 veces más y cada vez en diferentes longitudes”dice Scott Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio, Texas, e investigador principal de la misión Juno de la NASA. “Así que no queremos hacer demasiadas suposiciones por el momento. Tenemos que terminar ese mapa” Sin embargo, Bolton confía en que la sonda de la NASA será capaz de ofrecer algunas respuestas sólidas sobre Júpiter después de un tiempo. “Juno es la herramienta adecuada para resolver esto”, dice.

Así que aquí está lo que Juno se ha descubierto hasta ahora sobre el planeta más grande de nuestro Sistema Solar:

Super Ciclones


Durante su primer pase alrededor de Júpiter, la cámara de Juno descubrio inmensas tormentas y ciclones en los polos del planeta. El vehículo captur una tormenta gigante de la derecha sobre el terminador - la línea móvil que separa la noche del día en un planeta. Eso creó sombras que permitieron que el equipo de la misión calcular exactamente donde se sentó la tormenta, encontrando que en realidad estaba dando la cara fuera de la atmósfera. Y esta tormenta fue masiva, también, alcanzando de 30 a 60 millas de altura con un diámetro de aproximadamente la mitad del ancho de la Tierra.

Estos ciclones hacen de los polos de Júpiter un lugar bastante único. Ninguno de los dos polos tiene el mismo número de tormentas o configuraciones, según Bolton, y se ven muy diferentes de los polos de Saturno. “Cuando se llega a través de los polos, es un planeta que parece muy diferente”, dice.

Un cinturón de amoniaco


Juno está específicamente equipado con instrumentos que - por primera vez - puedan pasar por punto máximo por debajo de las nubes de Júpiter, y de averiguar la composición de la planeta a continuación. Las mediciones han puesto de manifiesto una banda super-profunda de amoniaco alrededor del ecuador del planeta - y va tan profundo en el planeta cuando la nave se puede ver.

Bolton compara la banda de amoniaco a la banda tropical alrededor de la Tierra - la región alrededor del ecuador que tiene su propio clima distinto. “La banda de la Tierra es impulsado por el hecho de que hay una superficie y el océano debajo, pero Júpiter es todo el gas y, sin embargo, vemos el mismo tipo de función”, dice. Y el amoníaco no sólo se encuentra en el ecuador tampoco. Bolton dice que la concentración de amoniaco es muy variable a lo largo de Júpiter, por lo que la composición del planeta increíblemente diversa.

La vista sencilla ingenua de los planetas gigantes es que tan pronto como se rasca debajo de la superficie, donde la luz del sol ya no llega a, entonces todo sería más que una esfera aburrida  bien mezclada con el gas”, dice Bolton. “Y Júpiter es nada más que eso, es muy complicado."

Un núcleo no compacto


Un gran objetivo de Juno ha sido el de averiguar si el planeta tiene un núcleo compacto o no.Así Juno ha estado cartografiando el campo gravitatorio de Júpiter para determinar la distribución de los materiales en el interior del planeta. Y esas mediciones parecen indicar que Júpiter no tiene un núcleo compacto, pero en cambio el núcleo es más grande y más dispersa. También hay algunos indicios de que varias regiones del núcleo pueden estar moviéndose en direcciones diferentes. “No puede estar moviéndose alrededor como si fuera un cuerpo sólido”, dice Bolton.

Un campo magnético variable


Juno también midió el campo magnético de Júpiter, una corriente cargada que rodea el planeta y desvía o captura las partículas. En junio, antes de Juno se insertara en órbita, la nave cruzó a través del límite del campo magnético - conocido como el arco de choque. Fue la única vez que Juno se encontró con el arco de choque, y que parece sugerir que el campo magnético se expande cuando se encontró con Juno.

Ahora que la nave ha estado saliendo a Júpiter, y que ha estado tomando mediciones del campo desde dentro. Y una cosa que Juno se ha dado cuenta es que cuanto más se acerque a Júpiter, la mayor variación se encuentra en la fuerza del campo magnético.“Cuando se ponen muy cerca del planeta, estamos llegando a máximos mucho más altos y bajos mucho más bajos de lo que hubiéramos anticipado basada en nuestros conocimientos actuales” menciona Jack Connerney, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

En nuestro planeta, el hierro líquido caliente está en constante movimiento en el núcleo, y este proceso - conocida como un dinamo - genera el campo magnético masivo de la Tierra. Connerney dice cuanto más se acerque al movimiento de un dinamo, la mayor variación en el campo magnético se puede ver. De la superficie de la Tierra, que no se ve mucha variación, sin embargo, debido a que el dínamo es todo el camino hacia abajo en el centro del planeta. Pero ya que parece que hay una gran cantidad de variación cerca de la superficie de Júpiter, tal vez el planeta es no es muy profunda dentro del núcleo del planeta. “La indicación podría ser la superficie del núcleo dínamo es mucho más cerca de la parte superior de lo que habíamos anticipado”, dice Connerney.

Una sorprendente aurora


Durante los viajes de Juno a los polos, la nave espacial pasa a través de uno de los fenómenos más sorprendentes de Júpiter - su auroras. -auroras  del planeta se crean cuando las partículas de alta energía atrapados en el filtro de campo magnético hacia los polos y chocan contra el gas allí.

O por lo menos eso es lo que todo el mundo pensó que estaba ocurriendo. Connerney dice que mediciones de Juno indican otra cosa: parece que las auroras puede ser causada por electrones de alta energía siendo absorbido de la atmósfera. “Lo que descubrimos es, ¿adivinen qué? Esos electrones no están bajando; que están subiendo", dice Connerney.“Por lo tanto, resultó nuestro pensamiento fue de 180 grados mal, porque nunca fuimos allí para medir estas cosas.

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