¿Por qué los astrónomos están luchando para observar la estrella más extraña en la galaxia este fin de semana

Era la madrugada del jueves cuando el astrónomo Matt Muterspaugh notó algo extraño con la estrella que había estado observando desde hace un año y medio, los datos del telescopio tomadas de la noche anterior mostraron que el brillo de la estrella había descendido significativamente. Se puso en contacto con otros astrónomos que también habían estado observando la misma estrella, para hacerles saber lo que había visto y para mantener un ojo en él durante más cambios, a la mañana siguiente, la estrella había atenuado aún más.

Fue entonces cuando él y los otros sabían que era el momento para encender la alarma: la estrella más rara en nuestra galaxia estaba actuando raro de nuevo. Y era el momento para que cada uno mirase este cuerpo celeste distante - para averiguar qué demonios está pasando.
"Por lo que yo puedo decir, todos los telescopios que pueden mirarlo ahora lo está mirando en este momento" 
dijo Muterspaugh, profesor de la Universidad Estatal de Tennessee.

La estrella que Muterspaugh ha estado viendo es KIC 8462852, aunque también es conocido como la estrella de Tabby. Esto se debe a Tabetha Boyajian, astrónomo de la Universidad del Estado de Louisiana, que en primer lugar se dio cuenta de esta extraña estrella hace un par de años después de mirar a través de los datos de archivo de Kepler - una nave espacial de la NASA que ha estado a la caza de planetas que existen fuera de nuestro sistema solar. Se dio cuenta de que KIC 8462852 experimentaba algunas fluctuaciones extremas en el brillo, y en un momento, la luz de la estrella se atenuaba  hasta en un 20 por ciento. Es una enorme cantidad de atenuación, como nada de lo que jamás se había visto antes, lo que indica que algo grande e irregular puede ser que orbita alrededor de la estrella.

Luego, a fines de 2015, el astrónomo Jason Wright Penn State sugirió un escenario posible para esta actividad. Tal vez grandes megaestructuras creados por una civilización extraterrestre estaban orbitando alrededor de la estrella, lo que explica los cambios extraños.
"Los extraterrestres siempre deben ser la última hipótesis que se tiene en cuenta”
dijo Wright a The Atlantic en el momento
"pero esto parecía ser algo que se puede esperar en una civilización extraterrestre a construir.”
Fue entonces cuando la estrella de Tabby se convirtió popularmente conocido como el “mega estructura ajena” estrella

Por supuesto, los astrónomos están más enfocados en una explicación natural : tal vez un enorme enjambre de cometas gigantes orbita la estrella periódicamente. La única manera de reducir las posibilidades es observar la estrella en tiempo real como el oscurecimiento está sucediendo. Todo lo que tenemos en este momento están más allá de las observaciones fluctuaciones inadvertidamente atrapados por Kepler. El problema, sin embargo, es que la estrella de Tabby es impredecible. Las fluctuaciones no son exactamente repetitivos y no parecen seguir ningún patrón conocido - por lo que es difícil saber cuando la extraña estrella será extraño nuevo. 
"Las cosas que cambian el brillo de una estrella ocurren en un patrón muy regular"
dice Muterspaugh.
"Y por lo que podemos decir hasta ahora, [esta estrella] no es periódica. No podemos predecir cuando sucede, y que hace que sea muy raro".

Es por eso que los astrónomos han estado observando la estrella, básicamente, todo el día desde que se enteraron de su comportamiento de atenuación. Para ello, Muterspaugh trabaja con telescopios robóticos en el Observatorio Fairborn en Arizona. Estos telescopios son esencialmente automática, la observación de ciertos objetivos en el cielo por su propia cuenta cuando el resto de nosotros estamos durmiendo. Muterspaugh había programado uno de estos telescopios para mantener constantemente un ojo en la estrella de Tabby. Y en su mayor parte, la estrella ha estado en silencio, comportándose más o menos como normal.


El 24 de abril, los datos de Fairborn indicaron que la estrella había atenuado ligeramente. No era suficiente de un cambio para que los astrónomos creen que la estrella estaba actuando de nuevo, pero todo el mundo estaba todavía en guardia. No era una idea que esta pequeña caída podría ser un evento preliminar antes de que la cosa real. Y, por supuesto, casi un mes después, la gran atenuación que Kepler viera parece estar sucediendo de nuevo.

Y es realmente el momento en que todo el mundo ha estado esperando con la estrella de Tabby. Se da a los astrónomos la oportunidad de utilizar todo su arsenal de los telescopios para observar estas fluctuaciones que se producen. Kepler sólo observa las fluctuaciones de la luz sólo una amplia gama de colores claros. Ahora, podemos usar telescopios para observar la luz de la estrella en numerosos colores y espectros de luz, y que nos puede dar una mejor idea de los tipos de productos químicos que están presentes cuando estos cambios se producen o las propiedades de los objetos que están bloqueando la luz. Por ejemplo, si es sólo un montón de cometas, entonces ellos van a estar muy cerca de la estrella y super caliente, según Jason Wright , y eso es algo que podemos recoger mediante la observación en el espectro infrarrojo.

Si se trata de la otra teoría - los extraterrestres - a continuación, no está claro lo que vamos a ver. Tal vez vamos a ver algún tipo de elemento artificial asociada a la obstrucción. Nadie está haciendo afirmaciones definitivas por el momento, ya que ahora es el momento de observar simplemente, y que va a ser un tiempo antes de astrónomos descifrar lo que ven este fin de semana. Así que todas las teorías son todavía sobre la mesa - incluyendo las megaestructuras alienígenas. 
"Esa teoría sigue siendo válida"
 dice Muterspaugh.
"Realmente te gusta ir a eso, porque eso es una cosa muy importante. Sería increíble, por supuesto, pero a medida que los científicos que estamos esperando que hay una explicación natural".

Estrella KIC 8462852
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