El peligroso inconveniente del nuevo satélite de reparación de DARPA

El peligroso inconveniente del nuevo satélite de reparación de DARPA

La mecánica orbital de un país podría ser sabotear otro

La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, el ala científica del Pentágono, está desarrollando un nuevo tipo de satélite que puede reparar, abastecer y actualizar otros satélites en órbita alta.

La iniciativa Servicio robótico de satélites geosincrónicos podría ayudar a prolongar la vida de las costosas comunicaciones y naves espaciales de vigilancia, reduciendo así la necesidad de naves de reemplazo y reduciendo el número de satélites muertos que se amontonan en el espacio alrededor de la Tierra.

Pero hay un inconveniente. "Esta tecnología, aunque es inmensamente beneficiosa para los operadores de satélites, podría usarse fácilmente como un sistema de armas", me dijo Theresa Hitchens, experta espacial de la Universidad de Maryland. La naturaleza de doble uso del nuevo satélite de servicio, que DARPA espera lanzar en 2019, podría aumentar las tensiones entre los países con capacidad espacial.

La iniciativa de servicio y satélite comenzó en 2016, pero ha cobrado impulso en los últimos meses. En septiembre, DARPA eligió al fabricante de satélites Space Systems Loral, con sede en Palo Alto, para asociarse con la agencia en la nueva nave espacial.

Bajo los términos de la sociedad, Space Systems Loral diseñará el vehículo básico. DARPA construirá la carga útil, que probablemente incluirá brazos robóticos de alta precisión que pueden manipular y modificar otros satélites, agregar combustible o propulsores adicionales o reparar componentes dañados u obsoletos.

El nuevo satélite de servicio funcionará en órbitas geosincrónicas, o GEO, a 22,000 millas sobre la superficie de la Tierra. "El gobierno de Estados Unidos opera ahora más satélites en órbita geoestacionaria que cualquier otra nación" el Dr. Gordon Roesler, el gerente del programa DARPA, dijo en una entrevista de 2016 en el Informe de Gobierno por satélite, una publicación comercial.

"Los satélites GEO han experimentado fallas, mal funcionamiento, retrasos en el cronograma, lagunas en la cobertura, maniobras imprevistas y otros eventos anómalos", explicó Roseler. "Debido a que los satélites GEO residen en o cerca de una única ruta orbital, el administrador de RSGS viajaría entre ellos con un bajo consumo de propelente, lo que le permitiría realizar muchas misiones de servicio antes de usar su propio propelente".

Pero la mecánica orbital de un país es el saboteador de otro país.

"La tecnología que le permite acercarse a un satélite sin la cooperación de ese satélite puede utilizarse para reparar satélites que no funcionan o interferir con ellos", dijo la Dra. Laura Grego, experta espacial de la Unión de Científicos Preocupados con sede en Massachusetts. , me dijo.

Los Estados Unidos, China y Rusia han desarrollado los llamados "satélites de inspección" que pueden maniobrar cerca de otras naves espaciales en órbitas bajas y examinarlas en busca de fallas de funcionamiento. La NASA también está trabajando en un satélite de servicio de órbita baja.

Estos satélites de órbita baja son controvertidos. "Probablemente puedas equiparlos con láser, quizás ponerles algunos explosivos", me dijo Anatoly Zak, un experto independiente en el programa espacial ruso. "Si [uno] se acerca mucho a un satélite militar, probablemente pueda causar algún daño".

La administración de Trump es muy consciente del potencial de sabotaje orbital. "Cualquier interferencia dañina o un ataque sobre componentes críticos de nuestra arquitectura espacial que afecte directamente este interés vital de EE. UU. Se responderá con una respuesta deliberada en un momento, lugar, forma y dominio de nuestra elección", advirtió la administración en su nuevo plan nacional estrategia de seguridad

Combine la capacidad de inspección de un satélite con la capacidad de manipular físicamente otro satélite y ubique a este administrador en una órbita geosincrónica donde las costosas naves espaciales están perfectamente alineadas, y tendrá las características de un arma orbital poderosa, que podría inspirar una nueva carrera armamentista en el espacio.

"Si uno de estos satélites de servicio se acerca a un satélite chino sin previo aviso, o el cielo lo pierde, accidentalmente se topa con uno durante un momento de altas tensiones, eso obviamente no sería algo bueno", advirtió Hitchens. "Estados Unidos, si despliega satélites de servicio, necesita ser sincero sobre dónde están y qué están haciendo".[full-post]