Hyperloop se acerca a la realidad

Hyperloop se acerca a la realidad

Cinco años después, las cosas están empezando a suceder.

Mucho ha sucedido en los cinco años desde que Elon Musk publicó por primera vez su libro sobre un sistema que llamó hyperloop. Desde que se lanzó ese manifiesto al mundo, cientos de personas y cientos de millones de dólares se han puesto a trabajar, todo al servicio de traer el sueño retro-futurista de Musk de un tubo de vacío para que las personas cobren vida. Y a pesar de ser menos que un sueño febril hace media década, el ritmo de la innovación está aumentando notablemente, con 2018 ya incluyendo varios anuncios importantes sobre su futuro.

Hay un puñado de empresas que compiten por ser las primeras en construir un hyperloop totalmente operativo. El más notable, y el que ha logrado más en su vida relativamente corta , es Virgin Hyperloop One . Su mayor logro fue usar parte de los $ 300 millones que recaudó para construir DevLoop , un entorno de prueba de 500 metros de longitud . Situado en el desierto de Nevada, DevLoop es el campo de pruebas para la tecnología de bombas y bombas magnéticas de la compañía, así como su diseño de cápsulas.

Debido a que DevLoop es solo un tubo de 500 metros, la compañía solo puede hacer funcionar el pod a altas velocidades durante unos segundos antes de que se active el frenado. Sin embargo, el pod de prueba XP-1 ha alcanzado velocidades de hasta 240 millas por hora , presentándose bien para el futuro de la tecnología. Hyperloop One había planeado inicialmente extender el tubo mucho más lejos, pero ese plan parece haberse suspendido. En cambio, la compañía construirá tubos de ensayo más largos que, eventualmente, formarán parte de la primera línea completa.

En los EE. UU., La compañía busca conectar las principales áreas metropolitanas del noreste como Chicago; Columbus, Ohio; y Pittsburgh. En el noroeste, también se está estudiando una ruta entre Cheyenne, Wyoming, a través de Denver y hasta Pueblo, Colorado. En el centro, una ruta que conectaría Kansas City, Missouri, a St. Louis a través de Columbia se está examinando mientras más al sur, una ruta que conecta Dallas, Laredo, Austin y Houston también está bajo consideración.
Sin embargo, es probable que el primer hyperloop del mundo se construya fuera de los EE. UU., Y la India ha hecho un reclamo por estar al frente de la línea. A principios de este año, Virgin Hyperloop One firmó un acuerdo con el estado de Maharashtra para examinar si un enlace entre Pune y Mumbai es factible . A diferencia de muchos otros, sin embargo, este acuerdo también incluye el compromiso de construir al menos parte de una pista de prueba a lo largo de esa ruta. Eso significa que podría haber un funcionamiento, aunque corto, hyperloop en funcionamiento para 2021.

Por la misma época, Virgin Hyperloop One se asoció con la Autoridad de Carreteras y Transporte de Dubai para exhibir un concepto de diseño para una cabina de pasajeros. El diseño no es necesariamente final tanto como un "qué pasaría si" para el emirato rico, con un complemento de 19 personas por pod. Cinco se sentarán en una clase de oro, mientras que otros 14 se sentarán en la clase de plata, aunque dado que se espera que la mayoría de los viajes sean de alrededor de 20 minutos, ¿son realmente diferentes los niveles de comodidad necesarios?

El otro gran nombre es Hyperloop Transportation Technologies, una empresa de crowdsourcing que aprovecha sus colaboradores de una manera diferente a muchas otras compañías. Científicos, ingenieros, economistas y personal de administración trabajan para la compañía a cambio de opciones de compra de acciones que, en caso de que HTT se convierta en un éxito, lo pagarán. Desde un comienzo lento, HTT ha estrechado manos en una serie de ofertas para trabajar con las autoridades locales para explorar la viabilidad de unir ciudades.

En febrero, la compañía firmó un acuerdo con funcionarios en el norte de Ohio e Illinois para buscar formas de conectar Cleveland y Chicago. Este estudio, bajo el nombre de Great Lakes Hyperloop , se completará a fines de 2018, y a partir de ahí, comenzará el negocio de recaudar fondos para realmente construirlo. HTT también ha centrado sus intenciones en rutas en Corea del Sur , Indonesia y la República Checa.

Más allá de diversas investigaciones y propuestas, Hyperloop Transportation Technologies ha alcanzado otros hitos. A principios de 2017, la ciudad francesa de Toulouse le entregó a la tienda 3.000 metros cuadrados de espacio en un nuevo parque de innovación que estaba construyendo a partir de lo que alguna vez fue el aeropuerto de Francazal . Parece que HTT no tendrá, al menos inicialmente, que pagar por el privilegio de usar el espacio, aunque los detalles del trato no son públicos.

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Y en marzo de 2017, la compañía anunció que estaba construyendo su primera cápsula para pasajeros , que se espera que esté terminada a principios de 2018. La construcción actual está siendo realizada por Carbures SA, una compañía que construye estructuras para la industria aeroespacial. La vaina en sí tendrá 30 metros de largo y 2,7 ​​metros de diámetro, con un peso de 20 toneladas y capacidad para soportar hasta 40 pasajeros. La compañía dice que el pod tendrá una velocidad máxima de 760 millas por hora, el límite superior teórico para el tránsito hyperloop.

Su pod utilizará Inductrack , un sistema de levitación inicialmente desarrollado por el gobierno estadounidense. Inductrack es una forma de repulsión pasiva que fue diseñada por el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore como una forma de hacer que los sistemas de maglev sean más baratos. Los principios son bastante simples: un objeto que está cargado magnéticamente puede repeler otras piezas de metal. Por lo tanto, en lugar de electroimanes superrápidos y hambrientos de energía a lo largo de la pista, la tecnología de Inductrack solo reside en la cápsula. Si tienes curiosidad de cómo funcionaría, echa un vistazo a nuestra exploración de video de Hendo Hoverboard, que utiliza los mismos principios.

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Luego estaba la noticia de que el compuesto de fibra de carbono que se planeó para cubrir las cápsulas de HTT se llamaría Vibranium, el mismo nombre que el metal ficticio de tierras raras de Wakandan que utilizan Black Panther y el Capitán América en los comics de Marvel. Ahora, HTT ha logrado registrar con éxito la marca comercial en los EE. UU., Como Vibranium y Vibranium Skin . Pero nos imaginamos que, si alguna vez se utilizara como argumento de venta, los adinerados abogados de Disney tendrán algo que decir al respecto.

La participación de Musk en Hyperloop nunca tuvo la intención de ser más que empujar la idea al mundo y dar un paso atrás. Él estaba, en sus propias palabras, demasiado ocupado con SpaceX y Tesla como para involucrarse con el concepto. SpaceX, sin embargo, se mantendría a la mano como árbitro neutral, con su propio tubo que se puede usar, y se usa, para competencias de diseño de pod de estudiantes.

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Sin embargo, la posición de Musk comenzó a cambiar el año pasado , cuando tuiteó que había pedido permiso para construir un enlace entre Washington, DC y la ciudad de Nueva York. El multimillonario nunca aclaró quién se encargaría de construir el proyecto, aunque se podría suponer que sería Hyperloop One. Después de todo, la compañía fue fundada por su amigo y atendido por antiguos empleados de SpaceX. Además, tuvo algunos años de ventaja.

Pero parece que el trabajo lo llevará a cabo la tercera empresa de Musk, The Boring Company, que se especializa en la construcción de túneles. Musk fundó la compañía con la intención de reinventar las carreteras, creyendo que los automóviles debían viajar en túneles para evitar la congestión del tráfico. Él acuñó el nombre "lazo" para describir un escenario en el que los vehículos se sientan en trineos con levitación magnética y se transportan a través de las áreas metropolitanas. Los trineos, conocidos como patines, viajarían a alrededor de 150 millas por hora, con el objetivo de eliminar la congestión en ciudades como la casa de Musk en Los Ángeles.

En cuanto a hyperloop propio de Musk, la compañía ahora está trabajando con funcionarios federales y estatales en una ruta desde DC a Baltimore que luego podría extenderse a Nueva York. Tanto Washington, DC, como el estado de Maryland han ofrecido permiso para comenzar la excavación exploratoria. En la primera, la compañía puede perforar el suelo en 53 New York Avenue NE , mientras que en Baltimore, Musk tiene permitido excavar 10.1 millas de túnel debajo de la porción estatal de Baltimore-Washington Parkway.

En ese momento, señalamos que la participación renovada de Musk presenta una especie de amenaza existencial para las otras startups de hiperloops. Después de todo, Musk tiene la influencia financiera, política y técnica para interrumpir a los otros participantes en el espacio. Eso sin mencionar que SpaceX tiene las marcas registradas para el nombre hyperloop y puede obligar a los rivales a dejar de usar la marca si así lo desea. Sin embargo, en una declaración a Bloomberg , un representante de The Boring Company dijo que solo lo haría si la compañía no estaba siendo "veraz". Lo que sea que eso signifique.

Si hay algo así como puristas hiperloop, entonces probablemente estén volteando su escritorio ante la mención de Arrivo. Después de todo, la compañía no está proponiendo poner gente dentro de los tubos de vacío y dispararlos a todo el país a altas velocidades. Ni siquiera está proponiendo construir una red de ciudad a ciudad que reduzca drásticamente la necesidad de viajes aéreos de corta distancia.

En cambio, el plan de Arrivo es usar tubos a presión normal, junto con trineos de levitación magnética, para transportar automóviles y camiones de un extremo a otro de una ciudad. Es un híbrido del concepto original de hyperloop y los planes de Musk para reducir la congestión del tráfico en Los Ángeles, aunque con una implementación diferente. Los tubos se ubicarían en la franja mediana de una carretera, y los autos entrarían y saldrían de los puntos designados de entrada y salida.

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Una vez dentro, los autos se sentaban en un trineo levitante que viajaba a velocidades de hasta 200 millas por hora de un punto a otro. Las cápsulas de pasajeros también podrían usar el sistema para pasar de A a B, y en el futuro, las cápsulas en sí mismas serían taxis autónomos.

En este momento, Arrivo ha firmado un acuerdo con el Departamento de Transporte de Colorado para explorar formas de resolver los problemas de congestión de Denver. Los automóviles podrían evitar obstruir las arterias de la ciudad para pasar de un extremo al otro usando los tubos. Si se implementa, el tiempo de viaje actual entre el aeropuerto y el centro de la ciudad o Boulder y el centro de Denver se reduciría en hasta 50 minutos.

Arrivo es notable no solo por el sistema que está desarrollando sino también por las personas que trabajan para desarrollarlo. Brogan BamBrogan, David Pendergast, William Mulholland y Knut Sauer figuran como cofundadores de la empresa. El cuarteto forma la " pandilla de los cuatro " que anteriormente ocupaba altos cargos en Hyperloop One, ahora rebautizada como Virgin Hyperloop One.

El cofundador de Hyperloop One, Brogan, renunció a la compañía en julio de 2016, enviando ondas de choque a través de la comunidad hyperloop. Posteriormente, se supo que estaba demandando a la compañía que él ayudó a encontrar por acoso y mala administración financiera. Una pelea con el consejo legal Afshin Pishevar culminó en una supuesta amenaza de muerte: Pishevar (presuntamente) colgando una cuerda anudada en la parte trasera de la silla de Brogan .

Demanda y contrademanda siguieron, con Hyperloop One sosteniendo que Brogan y sus cómplices habían "tratado de organizar un golpe". Para noviembre de ese año, las diversas hostilidades habían sido resueltas , y el cuarteto tenía libertad para construir su propia visión de lo que es o podría ser un hipervoltaje.

La compañía planea comenzar la construcción en una pista de prueba en Commerce City, Colorado, en algún momento de este año. La instalación de media milla costará hasta $ 15 millones y se usará para identificar las formas más rápidas y baratas de construir los trineos magnéticos. Pero hay muchas preguntas sobre cuán efectivo será el plan de Arrivo.

Por ejemplo, la mayoría de los sistemas de tránsito de tubos, como el metro de Londres, tienen problemas con los trenes que empujan bolsas de aire a través de los túneles. ¿Cómo reducirá Arrivo el problema de todo este aire al acercarse sin crear un vacío o haciendo que el tubo sea significativamente más grande? También está la cuestión de si es correcto que la ciudad salga de su camino para gastar a lo grande para subsidiar aún más los viajes en automóvil con uso intensivo de carbono en lugar de gastar el mismo dinero en el transporte público. Además, ¿qué sucede si el sistema de Arrivo es tan popular que, a su vez, se convierte en víctima de una crisis de capacidad?

Además de estos grandes actores, también hay otras personas y grupos trabajando en sus propios hyperloops, desde TransPod en Canadá hasta todos los equipos académicos de diseño de pod. Todos buscan resolver los argumentos tecnológicos y económicos que se interponen entre nosotros y el tránsito de alta velocidad. No hay garantía de que tal sistema se materialice alguna vez, por supuesto, entre legisladores de puños cerrados y enojados lugareños que protestan por dónde se construirán las rutas. Pero pensar que todo esto se ha logrado en solo cinco años es alentador.

Los sistemas de tubos de vacío no son nada nuevo, y teníamos versiones operativas del sistema en funcionamiento hace un siglo. Pero por una variedad de razones técnicas, políticas y económicas, todos esos intentos fracasaron antes de que pudieran ser adoptados por la corriente principal. Hyperloop One, con su pista de prueba funcional, al menos ha demostrado que la ingeniería moderna puede hacer lo que Isambard Kingdom Brunel no pudo hacer en 1848. Lo que viene a continuación, sin embargo, es mucho más difícil: aumentar el deseo público de ver estos sistemas construido y trabajando quién debe asumir el costo de hacerlo.
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