La nave espacial Juno de la NASA encuentra fuertes vientos y ciclones dibujados en Júpiter

La nave espacial Juno de la NASA encuentra fuertes vientos y ciclones dibujados en Júpiter

Además, el núcleo fluido del planeta gira como un sólido

El mundo de Júpiter se está enfocando más claramente en lo científico, ya que los nuevos datos de la NASA revelan cómo los fluidos del planeta se agitan y se mezclan, tanto en la superficie como en las profundidades del interior. Todos estos movimientos caóticos revelan que Júpiter es aún más complejo de lo esperado.

Una sorpresa es que los vientos que fluyen en la superficie de Júpiter se extienden profundamente en el interior del planeta, causando variaciones extrañas en el campo gravitacional del mundo, según descubrieron los investigadores. Incluso más profundamente dentro del planeta, un núcleo gaseoso gira como si fuera un cuerpo sólido y rígido. Mientras tanto, en la superficie, ciclones gigantescos salpican los polos, donde forman extraños patrones similares a flores, aunque los científicos no saben exactamente cómo.

Estos nuevos detalles, informados hoy en cuatro documentos de Nature , provienen de la nave espacial Juno de la NASA, que ha estado en órbita alrededor de Júpiter desde mediados de 2016. Juno se encuentra en una órbita altamente elíptica, un camino que lleva la sonda cerca de la superficie de Júpiter una vez cada 53 días. Es durante estos pases cercanos que Juno se encuentra a 2.600 millas de las nubes de Júpiter, lo que permite que sus instrumentos recopilen datos más de cerca que cualquier otra nave espacial anterior.

"Nunca antes habíamos estado tan cerca de este planeta gigante con un orbitador", le dice a The Verge Tristan Guillot, un científico planetario de la Universidad de la Costa Azul en Francia y autor principal de uno de los periódicos . "Y aunque está yendo realmente rápido ... todavía es capaz de hacer estas mediciones precisas".

Estos son algunos de los mayores descubrimientos:

LOS VIENTOS CORREN PROFUNDO

Juno ha estado estudiando el campo gravitacional de Júpiter, o hasta qué punto la influencia gravitacional del planeta se extiende hacia el espacio. Ahora, la sonda ha revelado que la gravedad del planeta no es uniforme en todo. De hecho, es inesperadamente asimétrico.

Júpiter es básicamente una bola gigante de gas fluido, y los investigadores pensaron que todo giraría en su mayoría a la misma velocidad. Si ese fuera el caso, el campo gravitacional sería más o menos simétrico. "El norte y el sur deberían ser los mismos a nivel mundial", dice Guillot. "Por lo tanto, el hecho de que detectemos estas diferencias en el campo gravitatorio norte y sur significa que hay algo diferente en los dos hemisferios".

Ese algo es viento profundo, de acuerdo con uno de los documentos de Nature . Júpiter tiene bandas de viento y corrientes en chorro que se entrecruzan a lo largo de la superficie del planeta y giran a diferentes velocidades, a veces con una diferencia de hasta 220 millas por hora (100 metros por segundo). Muchos pensaron que estas corrientes podrían existir en el exterior del planeta, un poco como los vientos en la Tierra. Pero ahora, los investigadores creen que las corrientes en chorro en realidad se extienden en lo más profundo del planeta: alrededor de 1,800 millas (o 3,000 kilómetros) hacia abajo, según los modelos. Las corrientes de chorro profundas realmente cambiarían la forma en que giran las partes del interior del planeta. Y dado que los vientos son diferentes en los hemisferios norte y sur, explica por qué los campos gravitacionales son diferentes para cada mitad del planeta.

"Ahora sabemos de manera definitiva que los vientos superficiales son bastante profundos y lo que estamos viendo en realidad es cómo [los fluidos se mueven] en el interior", dice Jonathan Fortney, un científico planetario de la Universidad de California en Santa Cruz, que no era involucrado en esta investigación, pero revisó los documentos de Nature .

UN NÚCLEO FLUIDO QUE ACTÚA SÓLIDO

Las medidas de Júpiter de Juno también indican algo mucho más profundo que las corrientes en chorro del planeta: un núcleo fluido que gira como un sólido. Los científicos mapearon el campo gravitacional global de Júpiter y luego usaron esa información para modelar el interior del planeta. Esos modelos sugieren que el núcleo de Júpiter, que está compuesto principalmente de hidrógeno y helio, gira como un cuerpo rígido, a pesar de que es todo fluido.

Guillot cree que puede deberse a que los gases dentro del núcleo están cargados eléctricamente o ionizados. Esto hace que el núcleo fluido gire al mismo ritmo que la magnetosfera de Júpiter, un gran campo de magnetismo que rodea el planeta y que es generado por corrientes eléctricas dentro de Júpiter. El campo magnético manipula cómo las partículas se mueven alrededor de Júpiter, y también adentro. "Júpiter tiene un gran campo magnético y está arrastrando el flujo a todas partes", dice Guillot. "Es por eso que el interior profundo está girando de manera uniforme".

CICLONES RODEANDO CICLONES

Juno ya ha revelado que los ciclones, algunos tan anchos como la Tierra, salpican los polos norte y sur de Júpiter . Pero las nuevas imágenes tomadas con luz infrarroja muestran que los ciclones en realidad forman un patrón extraño. En el polo norte, cinco ciclones rodean un ciclón, como pétalos en una flor. Y en el polo sur, un ciclón está rodeado por ocho.

Los ciclones han persistido en este patrón básicamente desde que Juno llegó a Júpiter. "No vimos ningún cambio muy grande en la posición de los ciclones", le dice a The Verge Alberto Adriani, científico del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia y autor principal de uno de los periódicos . "La estructura es muy estable".

Adriani cree que los ciclones se formaron debido a una combinación de la velocidad con que gira el planeta y el calor en las regiones polares del norte y del sur. Sin embargo, todavía hay muchas incógnitas: no está claro si los ciclones se formaron exactamente donde están, y cómo se quedan en ese patrón de flores sin fusionarse. "Hasta ahora es difícil de decir porque estas son las primeras observaciones que tenemos", dice Adriani.

Afortunadamente, Juno permanecerá en órbita alrededor de Júpiter por un par de años más por lo menos, así aprenderemos más sobre esto pronto. "Estamos tratando de obtener la información más completa que podamos sobre este planeta", dice Adriani.