Es oficial: la nave espacial New Horizons de la NASA ha hecho historia

La NASA celebró el evento con gran cantidad de fanfarrias justo después de la medianoche del Día de Año Nuevo (Hora del Este), que es cuando la nave espacial hizo su acercamiento más cercano a la roca alienígena. Pero esa cuenta regresiva no fue más que una ilusión: New Horizons está a más de 4 mil millones de millas de la Tierra, por lo que se tarda horas en transmitir datos a casa. Nadie sabía si la misión había tenido éxito o no hasta poco después de las 10:30 am del martes, cuando finalmente se registró New Horizons. Con una nave espacial que se movía más de 30,000 millas por hora y apuntaba a un objeto de solo 20 millas de ancho, no hay mucho de margen de maniobra por errores en tu trayectoria; el éxito estaba lejos de ser garantizado.

Mientras que el ambiente el lunes por la noche estaba totalmente jubiloso (no hay miedo al fracaso cuando se hace una cuenta regresiva falsa) las personas en el control de la misión parecían nerviosas esperando una verdadera indicación del éxito del sobrevuelo. La mayor parte de esa tensión disminuyó tan pronto como llegó la confirmación de una señal fuerte, pero el equipo todavía tuvo que esperar varios minutos para que se descarguen los datos correctos. A las 10:34, la gerente de operaciones de la misión, Alice Bowman, pareció murmurar: "Creo que lo hicimos", manteniendo su voz baja y sonriendo mientras esperaba la verdadera confirmación. No fue hasta las 10:36 que el equipo recibió información de buena ciencia de MU69, lo que significa que New Horizons había utilizado con éxito sus instrumentos para recopilar información sobre el objeto y estaba enviando a casa esa información valiosa.

"Tenemos una nave espacial saludable, acabamos de lograr el sobrevuelo más lejano", dijo Bowman. Añadió que los datos que descargarían más tarde en el día "nos ayudarían a comprender los orígenes de nuestro sistema solar".

MU69 no es un objeto particularmente único , al menos por lo que podemos decir, probablemente es un residente bastante típico del Cinturón de Kuiper. Pero eso todavía despierta un gran interés científico. El Cinturón de Kuiper es tan frío y alejado de la luz solar que es probable que los objetos en él permanezcan sin cambios respecto a la forma en que se encontraban cuando aparecieron por primera vez en los primeros días de nuestro sistema solar. La esperanza es que estudiar cuerpos como MU69 nos ayude a comprender mejor los bloques de construcción que formaron nuestro planeta y los que nos rodean, y cómo (y por qué) se unieron.

Durante una conferencia de prensa más tarde el martes , el equipo lanzó una segunda imagen tomada antes del acercamiento más cercano (la primera, publicada el lunes, está en la parte superior de esta publicación). Echale un vistazo:

Mientras que la impresión del artista a la derecha muestra un pequeño mundo en forma de maní, los científicos no están del todo listos para confirmar que MU69 es un cuerpo único; en realidad podrían ser dos rocas moviéndose en tándem. Incluso esta imagen sin precedentes es demasiado borrosa para estar seguro.

"Está bien reírse", dijo el científico del proyecto Hal Weaver sobre la foto borrosa en una conferencia de prensa . "Pero es mejor que lo que teníamos ayer".

Podemos esperar que la NASA lance tomas más claras —las tomadas durante el acercamiento más cercano— el miércoles, asumiendo que New Horizons realmente logró apuntar su cámara al espacio correcto para capturarlas. El equipo de New Horizons espera resolver la forma de MU69 de una vez por todas con esas imágenes, aunque las fotos de mayor resolución no llegarán hasta febrero . Debido a la larga demora en la descarga de datos desde una nave espacial tan lejana como New Horizons, los científicos deben priorizar cuidadosamente sus cargas útiles. Tomará 20 meses para que todo lo recolectado durante el sobrevuelo llegue a la Tierra.

Más bien deliciosamente, la NASA cree que el eje de rotación del MU69 es tal que, desde nuestra perspectiva, gira como una hélice . Ese es un misterio ya (posiblemente) resuelto; los científicos se preguntaban por qué no veían el objeto atenuarse y brillar a medida que giraba, lo que puede explicarse por el hecho de que siempre estamos viendo su lado iluminado por el sol.

Si las misiones de sobrevuelo pasadas son una indicación, el equipo de New Horizons desentrañará algunos hallazgos científicos potenciales, con mucha cobertura, en los próximos días, pero la mayoría de las cosas que aprendemos sobre el MU69 surgirán en los próximos meses y años, como Los científicos en la Tierra analizan los datos e interpretan (y debaten) su significado. En otras palabras, la misión está lejos de terminar. Y en cuanto a New Horizons en sí, la nave podría tener el jugo suficiente para golpear a un objetivo más. La NASA está trabajando en la identificación de un lugar potencial para visitar aún más lejos en el Cinturón de Kuiper, que New Horizons podría utilizar en algún momento de la próxima década.[left-side]

Es oficial: la nave espacial New Horizons de la NASA ha hecho historia

Visitando el objeto más lejano jamás.